¿Por qué la NASA quiere que apuntes smartphone a los árboles?

Esta aplicación de la NASA le da un nuevo propósito a las caminatas naturales

NASA Globe Trees
NASA Globe Trees

La NASA desea que tomes una foto de un árbol.

El satélite ICESat-2 de la agencia espacial estima la altura de los árboles desde el espacio, y la NASA ha creado una nueva herramienta para científicos ciudadanos que puede ayudar a verificar esas mediciones desde el suelo. Todo lo que necesita es un teléfono inteligente, la aplicación, una cinta métrica opcional y un árbol.

El satélite ICESat-2 se lanzó en septiembre de 2018 lleva un instrumento llamado ATLAS. Dispara 60,000 pulsos de luz a la superficie de la Tierra cada segundo que orbita alrededor del planeta. “Es básicamente un láser en el espacio”. Dice Tom Neumann, científico del proyecto para ICESat-2 en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. Mide la posición del satélite, el ángulo y el tiempo que tardan los rayos láser en rebotar en la superficie. Así, los científicos pueden determinar la elevación del hielo marino, el hielo terrestre, el océano, las aguas interiores y los árboles. Conocer la altura de los árboles puede ayudar a los investigadores a estimar la salud de los bosques del mundo y la cantidad de dióxido de carbono que pueden absorber.

Pero Neumann dice que una gran pregunta abierta es qué tan buenas son esas mediciones desde el espacio.

Ahí es donde entra la ciencia ciudadana, para ayudar a verificarlos. Algunos son más desafiantes que otros.

“Realmente no se puede pedir a un grupo de niños de la escuela en Pensilvania que vayan a la Antártida para medir la altura de la capa de hielo para una calibración”.

Pero puedes pedirles que lleven sus smartphones afuera. Es exactamente lo que está haciendo la NASA con su aplicación GLOBE Observer.

“Tienes todo tipo de grandes terrenos y características justo en tu patio trasero. Por lo que podrías salir y tomar estas medidas que nos serían útiles”.

Afirma Neumann
Cómo usar la app NASA Globe Observer

Después de descargar la aplicación NASA GLOBE Observer, puedes elegir entre diferentes herramientas. Las que registran observaciones de nubes, hábitats de mosquitos y el paisaje que te rodea. También hay una nueva herramienta para medir árboles, llamada GLOBE Trees. Cuando abres por primera vez, un tutorial guía para calibrar la aplicación y tomar las medidas que le permiten triangular las alturas de los árboles. El tutorial también incluye consejos útiles. Cosas como “Seleccionar un árbol”: al parecer, los que están doblados o rotos no se miden.

Se debe seleccionar un árbol no roto y ubicarse a unos 25 a 75 pies de distancia. Luego, sostener el teléfono justo enfrente de la cara e inclinarlo para medir la base y luego la parte superior del árbol. Después tomar una foto, contar los pasos hacia el árbol, registrar la posición en su base y la aplicación devuelve la altura del árbol.

Desde el lanzamiento oficial a fines de marzo, GLOBE Trees ha recibido cerca de 700 mediciones de alrededor de 20 países diferentes, según el especialista en divulgación de la NASA Earth Science Brian Campbell, el líder de Trees Science. Y a los investigadores les encantaría conseguir aún más. Las mediciones son datos útiles para el equipo de ICESat-2, dice Neumann. Entonces, cuando se trata de personas que usan la aplicación, él dice: “Cuanto más, mejor”.

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